11 abril 2006

GRACE no sale en los periódicos

Estos días ha salido en todos los medios de comunicación la Venus Express. Es una misión de nuestra Agencia Espacial Europea por lo que merece toda la cobertura posible, por supuesto. Pero me he acordado de varias hermanas pequeñas que no salen en los periódicos ni en los telediarios. Hoy les comento la existencia de GRACE, acrónimo de Gravity Recovery and Climate Experiment, una de esas misiones científicas que poca gente conoce fuera de los especialistas. Misiones que se diseñan, desarrollan y desaparecen dejando tras de sí poca publicidad pero una enorme cantidad de conocimiento. Por eso me caen bien, porque son los olvidados del público, la antítesis de las grandes misiones, satélites pequeños y baratos, cuya documentación técnica y datos suelen estar disponibles en internet de forma gratuita porque se asume que no tienen valor comercial.

Imagen también disponible en alta resolución en la web de GRACE en la Universidad de Texas

GRACE está formado por dos satélites gemelos que orbitan casi juntos a una altitud de 500 km y su misión principal es hacer mapas del campo gravitatorio de la Tierra. Como GRACE tiene casi cuatro años de vida, los datos son ya muy numerosos y esos mapas (mensuales) están hechos. Han mostrado cosas interesantes, como que los gigantescos acuíferos amazónicos alteran estacionalmente el campo gravitatorio terrestre. Pero ahora empiezan a aflorar otros resultados, como efectos colaterales, que nos permiten conocer un poco más nuestro planeta y aventurar un futuro más o menos próximo.
Les cuento sólo uno de ellos. Isabella Velicogna y John Wahr acaban de publicar un trabajo titulado “Measurements of Time-Variable Gravity Show Mass Loss in Antarctica”. El resumen no es un texto hermético precisamente:
Mediante las medidas de gravedad de los satélites GRACE hemos determinado variaciones en la masa de la capa de hielo antártico en el periodo 2002-2005. Hemos encontrado que la masa de la capa de hielo ha disminuido significativamente con una tasa de 152 ± 80 kilómetros cúbicos de hielo al año, lo que equivale a 0.4 ± 0.2 milímetros de incremento del nivel medio de mar por año.
En uno de los comentarios de hace unas semanas, alguien hablada del “dogma” del calentamiento global. GRACE no entiende de dogmas. Si alquien quiere ver documentos al respecto puede echarle un vistazo a GRACE Science Papers o, menos técnico, a GRACE in the Press.
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